Come i Lakers Gaming si allenano e mantengono il morale alto durante il lockdown

La NBA 2K League è stata lanciata nel 2018 come una delle entrate più sicure negli eSports di un campionato sportivo tradizionale. Dopo aver concluso due stagioni e aver accumulato 23 franchises per la terza, la competizione è stata sospesa a causa della nuova pandemia di coronavirus (COVID-19).

Anche se era una mossa inevitabile, il fatto che il torneo fosse trasmesso da New York City, ora epicentro dell’epidemia americana, ha aggiunto peso alla decisione. Mentre Manhattan avrebbe ospitato una buona parte delle partite nel terzo anno, è stata anche la stagione in cui la NBA 2K League avrebbe iniziato a viaggiare verso i mercati di più squadre.

“Questo ci costringerà a cambiare marcia”, ha detto Mathew Makovec, direttore generale della Lakers Gaming, in un’intervista al The Esports Observer. “Quando arriveremo alla fine del tunnel avremo più opportunità di mettere questa lega di fronte ad altre persone, e agli ambienti in cui si trovano le squadre”.

Makovec è anche direttore delle relazioni con la community dei Los Angeles Lakers, ruolo che ha svolto per 14 anni in diverse franchigie. Fin dall’inizio, l’avido collezionista di giochi retrò è stato una fonte di conoscenza per i Lakers, mantenendo una piccola squadra per tutta la stagione inaugurale e quella del secondo anno.

Ha spiegato che, a differenza della maggior parte delle squadre della NBA 2K League, i giocatori del Lakers Gaming vivono la maggior parte della loro stagione fuori da un hotel, si allenano da una struttura internet ad alta velocità a meno di un’ora di distanza e poi si recano a New York per le partite di campionato. Inizialmente, i giocatori erano a malapena in grado di connettere il loro telefono al wifi dell’hotel, per non parlare delle sei grandi PC towers che richiedono fino a un gigabyte di connessione.

“Mentre la lega entra in gioco online, ha bisogno di internet veloce”, ha detto Makovec. “La velocità di download c’è, ma anche la velocità di upload può essere una sfida se si cerca di trasmettere in streaming, se si vuole avere la fedeltà, l’accuratezza del gioco, assicurandosi che non ci siano imbrogli o abbandoni”.

Il campionato stava tornando online con un torneo di esibizione, ospitato da Hornets Venom GT. I Lakers Gaming sono riusciti a ricevere un po’ di internet dall’hotel, permettendo ai giocatori di avere il primo assaggio dell’azione agonistica dell’anno.

“Possiamo sentire un po’ di ritardo rispetto a quando giocavamo nella nostra struttura, ma non è abbastanza significativo per capire dove influisce davvero sul gioco”, ha detto il Lakers Gaming Head Coach, Kris Dellarciprete. “Siamo davvero grati per questo, e l’umore e il morale di tutti sono molto più alti ora che siamo in grado di allenarci”.

Wady Tactuk-NBA/2K Games

Dellarciprete potrebbe essere considerato parte della “original class” della competitive NBA 2K. Originario di Springfield, Pennsylvania, ha lasciato il college nel 2016 e ha avviato una propria società di marketing. A parte questo, ha formato una squadra di giocatori che ha raccolto alcuni piccoli premi in contanti online, prima di giocare per 250 mila dollari alle finali di Road to All Star, a New Orleans.

“Entrando in quella finale, nessuno aveva idea che ci fosse un campionato in corso. Non sapevamo nemmeno che ci sarebbero stati gli scout”, ha detto Dellarciprete. “Questo ci ha messo tutti e 10 in quella partita con un bel vantaggio su tutti gli altri. I nostri nomi sono là fuori nel momento più cruciale”.

Uno dei suoi avversari nel torneo, Artreyo Boyd, è stato il primo ad essere selezionato per il campionato, mentre Dellarciprete sarebbe un secondo round di scelta per Pistons Gaming. Nonostante due stagioni rispettabili, non è stato confermato per un terzo anno, fatto che purtroppo ha scoperto per primo sui social media. Un’e-mail ai Lakers lo portò per la prima volta al ruolo di allenatore e a vivere a Los Angeles.

Ha spiegato che, a parte la pandemia, il lavoro ha già portato con sé sfide del tutto nuove. Come nella maggior parte degli altri eSports, lavora con ragazzi che non hanno mai lasciato la loro città natale, che non sono abituati a mettere da parte il loro ego, e che all’improvviso rappresentano una delle organizzazioni più famose del basket americano.

“E’ davvero difficile scovare giocatori 2K perché si può vedere solo quello che fanno nel Pro-AM, e molti di questi successi non arrivano mai in campionato. Non è come il football universitario o il basket. La mentalità è quasi più importante del talento”.

Nel bel mezzo di un vuoto di contenuti, varie franchigie NBA si sono trasformate in NBA 2K, alcuni addirittura riproponendo partite di eSports delle ultime due stagioni. Alcune squadre che non fanno ancora parte del campionato eSports hanno messo i giocatori di basket dietro il controller. Makovec ha detto che risale a diverse franchigie con storie diverse.

“Il nostro fornitore regionale di sport, che è Spectrum, potrebbe avere molto di più dai Lakers per riempire i nostri canali”, ha detto. “Potremmo non avere bisogno di esplorare questi ambienti, dove alcune squadre potrebbero non avere una storia. Potrebbero avere bisogno di diventare più creativi con i contenuti che hanno”.

“In un mondo normale usciremmo anche noi, filmeremmo contenuti, incontreremmo persone, faremmo beneficenza, esploreremmo la città”, ha aggiunto Dellarciprete. “Purtroppo quest’anno ci è stata tolta questa possibilità, ma si spera che le cose possano tornare normali almeno un po’ più avanti nella stagione”.

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